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从爱迪生到乔布斯:与创新者为伍的康宁公司

2013-09-22 11:33
安娜PARKER
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  玻璃在这个世界上无处不在。

  在马特•德吉内卡(Matt Dejneka)的实验室,装有大块玻璃的数十个牛皮纸午餐袋被随意堆放在一张狭长的工作台面上。一些玻璃呈暗色调,一些颜色浑浊,另一些上面则散布着气泡—这些气泡在行业里被称为“种子”。它们中大多数都很清晰,虽然是不同品种的玻璃,但它们看起来几乎都是一个样。

  但在德吉内卡眼里可不是这样,他是康宁公司守卫森严的苏利文公园研发中心(Sullivan Park Research Center)的一位材料研究员。每一块玻璃都讲述了一个故事,是关于对更强、更薄、更柔韧和更耐刮玻璃配方的探寻。德吉内卡掀开了一个化学浴槽的盖子,当初他就是在这里帮助研发大猩猩玻璃(Gorilla Glass)的,这种超薄玻璃在2007年被史蒂夫乔布斯(Steve Jobs)选中充当iPhone的屏幕保护层。我拿到一把锋利的玻璃滚刀,上面有碳化钨硬质合金的切割轮,并被邀请对不同配方的原型玻璃进行划割。其中有一块玻璃,我使劲全力都无法在它上面留下痕迹。德吉内卡点点头,表示自己在同样的样品上也有此等经历,他还热切地在工作台面上指出了自己去年进行那次划痕试验的确切位置。今年,康宁公司推出了一种更坚固的新玻璃,即第三代大猩猩玻璃(Gorilla Glass 3),这是其大猩猩玻璃产品线中的最新创新产品。在iPhone首次亮相后的五年里,这条产品线的年营收从0增长到了10亿美元。

  那么,第三代大猩猩玻璃的配方是偶然间发现的?德吉内卡指着他身后的袋子摇了摇头,“没有偶然。”

  这四个字可以对康宁在162年间不断发明创造的历史进行概括。从没有一种玻璃配方被视为一场偶然发现或是真正的失败,因为康宁公司相信“耐心资本”(patient capital),这是一种对未经验证的技术进行投资的理念,即使是它无法快速获利。在康宁内部充斥着这样的故事,即新发明被束之高阁几十年,直到合适的时机出现才重见天日。抗风化的硼硅酸盐玻璃原本被设计用来制造铁路信号灯罩,但它催生出了派热克斯(Pyrex)耐热玻璃厨房用具。康宁公司发明了一种名为Pyroceram的微晶玻璃技术,它曾被用于制造康宁餐具(CorningWare)品牌的砂锅以及导弹的鼻锥。大猩猩玻璃的故事当然也是这样,它于上世纪60年代被发明出来,原先被用于制造汽车挡风玻璃和监狱窗户,现在它是15亿台智能手机和平板电脑的外保护层—康宁公司可以从每一块玻璃屏上获得3美元的收入。

  “我们会基于奇怪的理由发明各种各样的东西,它们然后变成了另外一些东西。”亚当 埃里森(Adam Ellison)说道,他是康宁公司的研究员和科学家,负责协助领导大猩猩玻璃产品项目。康宁的产品理念就在于“经过独特工艺制造的独特材料,那是我们的未来,那也是我们将继续存在又一个162年的方式。”

  不像很多曾经盛极一时的美国制造商,康宁公司已经有过数次濒死经历但又幸存下来,并且凭借突破性创新以一种惊人的方式起死回生。在此过程中,这家公司凭借一己之力让其所在的纽约州同名小镇拥有了相当稳定的经济基础,作为全州失业率最高的城镇之一,康宁镇的经济已然受到打击。最近和最糟糕的时刻是2001年的互联网泡沫崩溃,那场灾难消灭了光纤通信行业,而那正是康宁公司当时最大的市场之一。该公司股价从113美元暴跌至1.10美元,营收则从2002年时的69亿美元下滑至2002年时的32亿美元。2001年,康宁的亏损额高达55亿美元。受到40亿美元债务的压力,康宁进行了裁员,开始在光纤之外实施业务多元化,并削减一半的研发成本,将大多数科学家迁回总部以共享设备和交流想法。在一系列正在进行的项目当中,他们加快实施那些最有潜力的项目。历史重演,他们找到了一个救星:一种轻薄而强韧的玻璃,它是液晶屏幕的理想伴侣。这门生意仿佛从天而降,它在康宁2012年76亿美元的销售收入中占到了近三分之一,对其16亿美元利润的贡献度高达78%。

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