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世界上最大的望远镜“中看不中用”

2013-07-16 11:08
蓝林笑生
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  4月,美国亚利桑那州海拔3200米的山峰——格雷厄姆山顶部的天文台发生故障。一个阀门打开了一条缝,使冷却剂流到大双筒望远镜(LBT)的次镜上。LBT是有着两个8.4米宽的主镜面的庞然大物。当工作人员察觉时,该望远镜较小的次镜上已覆盖了一层冰霜。冰霜融化毁坏了薄镜,LBT因此成为人们关注的焦点。

  单独来看,该事故属于轻微故障。在接下来的几个月里,技术人员已经安装了替换零件,以使镜面能恢复工作。

  然而这台耗资2亿美元的望远镜还面临着更大的问题。尽管2005年它通过左镜看到“第一束光线”,并在2008年打开了第二只“眼睛”,但是LBT在科学产出上落后于其他同等规格的望远镜。

  LBT的两个镜面聚集的光线和一个11.8米的望远镜同样多,这使得LBT成为目前世界上最大的望远镜。

  8年来,望远镜的运行时间中,只有60%用于天文学家观测,其他时间都用在了使其仪器正常工作上。大型望远镜的科学产出通常在几年中会逐渐上升,但是经由LBT观测所得到的经过同行评议的论文数量几乎没有增长。

  LBT监督委员会——由美国、意大利和德国的研究人员组成——希望能尽快提高其科学产出。早在今年2月,该委员会任命Christian Veillet为主席,他的工作主要是尽快提高LBT科学探测的速度。Veillet在之前担任夏威夷莫纳克亚山上的3.6米加拿大—法国—夏威夷望远镜的主管时,曾完成过这样的任务。

  “长久以来,你只能等待。”明尼苏达大学天体物理学家、LBT委员会副主席Charles Woodward如是说。

  一方面,LBT的麻烦是任何大型的多国研究设备都会遇到的——建造时间比计划中要长、设备到达时间晚以及经常发生意外。另一方面,LBT是世界上唯一一个在同一山峰上安装两个大型镜面的望远镜,从设计建造到观测都非常复杂。

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