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NASA开普勒望远镜发现地球的“表哥” 距离1400光年

导读: 美国宇航局(NASA)于北京时间今天凌晨0时就开普勒望远镜的新发现举行新闻发布会。在发布会预告中使用了“另一个地球”的说法,引发科学迷们的猜测。

  美国宇航局(NASA)于北京时间今天凌晨0时就开普勒望远镜的新发现举行新闻发布会。在发布会预告中使用了“另一个地球”的说法,引发科学迷们的猜测。发布会上,NASA称在距离地球约1400光年的宇宙深空,发现了比地球更大,更高龄的“老大哥”类地行星,并将其命名为开普勒452b,科学家称,这是目前为止最像“地球双胞胎”的行星。

  比地球大60%

  科学家目前并不知道开普勒452b是否适合生命居住。已知的是,这个行星比地球大60%,它更像一个“超级地球”。这颗行星绕其恒星旋转的周期是385天,行星距离其恒星的距离,与地球和太阳之间的距离类似。

  这颗行星位于天鹅座,其恒星比太阳还亮一点点,使得它的行星更加接近地球,而相比之下,去年一月发现的类地行星围绕着更加暗淡的恒星。

  目前尚不知道这个行星的质量和成分,而此前的研究显示,这样大小的太阳系行星很可能是岩石构造。

  “这是首个发现的围绕着类似太阳的恒星旋转,且位于可居住地带的类地行星。“加州地外智慧生物搜寻”研究所的天文学家道格拉斯·嘉德威尔说。

  NASA昨日公布的这颗行星是开普勒太空望远镜最新的成果。自2009年发射至今,开普勒太空望远镜已经发现了人类所发现的一半以上的太阳系外行星,加上开普勒452,开普勒太空望远镜发现了超过1000颗已经确认的系外行星。

  昨晚同时,NASA也公布了另外11颗系外行星候选者,它们的大小都在地球直径两倍以下,且处于可居住地带。这些行星候选者中,开普勒-452b是唯一被确认为行星的。

  天文学家尝试寻找来自星星的信号

  目前,科学家目前还无法直接测量开普勒-452b,但模型显示,这颗行星大约比地球重5倍,很有可能是类似地球的固态星球,而非类似海王星的气态行星。而开普勒-452b的385天的公转周期也类似地球的365日公转周期。

  开普勒-452b的恒星比太阳还要“老”15亿年,开普勒-452b也差不多有同样高龄(太阳的年龄是45亿年)。在其最初的50亿年中,这颗行星可能像地球一样接受比较少的恒星能量,这可能可以帮助人类更好地了解地球的未来。

  “地外智慧生物搜寻”研究所的天文学家也表示,他们尝试去寻找来自开普勒-452b的信号,但到目前为止,还没有寻找到外星生命的声音。

  寻找“另一个地球”的里程碑式进展

  NASA称,该发现标志着人类寻找“另一个地球”的里程碑式进展。

  第一个绕着类似太阳的恒星转的太阳系外行星是在1995年发现的。在21年前,太阳系外行星,特别是地球大小的星球还属于科幻领域。今天,天文学家正处在发现人类千年之梦——另一颗地球的转折点,接下来还会有数以千计的新发现出现。

  北京大学物理学院天文学系教授吴学兵介绍,到目前为止,人类已经发现了几千颗太阳系外行星,但大多数都是类似木星大小的类木行星,真正如同地球大小的类地行星少之又少,之前也不是没有发现,但很少,有人声称找到了少数几个,但还需要用更多的望远镜去观测,核实物理参数。

  1995年,日内瓦大学的科学家宣布首次发现一颗普通主序星(飞马座51)的行星,这被认为是首次现代天文学的系外行星发现。迄今,人类发现的系外行星总数超过1800颗,其中开普勒望远镜确认的就超过1000颗。

  2013年初,开普勒任务太空天文台的天文学家也曾宣布发现KOI-172.02,称是类似地球的系外行星的候选者。今年3月,在一次天文学大会上,有消息传出,开普勒望远镜发现了五个行星体系,其位于恒星的可居住带。

  对于此次发现,开普勒数据分析员琼·杨肯斯说,“可以认为开普勒-452b是地球的更老更大的堂兄,这让我们得以去了解和回顾地球演变环境”,他说,这颗行星花了60亿年占据恒星的可居住地带,比地球还长,这是可以让生命得以成长的非常长的一个时期。

  开普勒怎么找到

  据北京大学物理学院天文学系教授介绍,开普勒望远镜寻找太阳系外行星的方式,主要以观测恒星的亮度来实现,相当于守株待兔,守着几百颗恒星,盯着看。

  行星会绕着恒星旋转,挡住恒星时,开普勒望远镜看到的恒星亮度就会发生变化,恒星的亮度会变暗一点,如果行星个头大的话,影响恒星的亮度就大一点,因为挡住的面积多了一点,反之,如果行星小,亮度变化不那么大,所以不容易观测到。

  除亮度变化小难以测量之外,要找到类似地球大小的系外行星,还对望远镜测量精度提出了很高的要求。而即使找到了,也需要更多望远镜观测以进行确认。

  ■释疑

  “另一个地球”上有生命吗?

  提案文学家根据观测数据测量了开普勒452b的直径,基于测量数据,判断该行星可能拥有大气层和大量的水。

  这并不足以判断该行星上上是否真的有生命存在。吴学兵介绍,除大小之外,和地球类似的概念还包括其是否像地球一样适合生命的存在,而开普勒望远镜无法对遥远星球的成分进行分析,因此,它只能通过行星距离恒星的距离来判断是否有水,适宜生命存在。

  太近了,温度比较高,太远了,温度比较低,只有像地球和太阳这样的距离,才可能适合生命存在,这叫做可居住带。如果是在可居住带里,那跟地球生态环境就比较类似了。

  2009年发射的开普勒望远镜,到目前为止确认了1000多颗太阳系外行星,还有3000多颗行星候选者,它们有不同的大小和公转距离,有些处于可居住带里。

  移民“地球近亲”?太遥远

  即便“另一个地球”的发现,是否意味着其就能从科幻世界走进现实世界呢?人类是否可以拜访它呢?事实上,最近的类地行星距离地球都是以光年为单位。

  吴学兵表示,太阳系外的恒星距离人类太远了,光都要走很多年,是不可能到达的。所以如果从实用角度说,想移民过去是不可能的。但对于天文学而言,如果人类真的在宇宙中发现还有地球一样的系统存在,这也是极有意义的,这对于人类了解宇宙、了解其他的恒星系统是非常有帮助的。

  开普勒任务

  发射时间2009年3月7日

  在太空中2329天

  观察星星306604颗

  发现候选系外行星超4660颗

  确认系外行星超1024颗

  确认宜居行星9颗

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