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硅光子学再获突破进展:或让数据中心发生颠覆性变革

导读: 上周,英特尔公司揭开了新一代光学硅芯片的面纱,标志着过去十年的研究工作结出了硕果。这种芯片能大幅提高数据中心和超大规模计算机群间的数据传输速率。其“硅光子学”技术将彻底改变数据中心和高能计算设备的设计及架构方式。

  上周,英特尔公司(Intel)揭开了新一代光学硅芯片的面纱,标志着过去十年的研究工作结出了硕果。这种芯片能大幅提高数据中心和超大规模计算机群间的数据传输速率。而在进行这一开发时,英特尔不仅仅是将光速物理学应用于数据传输而已,其“硅光子学”技术将彻底改变数据中心和高能计算设备的设计及架构方式,从而不光是为英特尔本身,而是为整个计算行业开辟宏大的远景。

  硅光学的概念其实并不复杂:铜线和其他传统数据传输载体在传输特定数量的数据时往往具有极大的局限性,而且没有什么能比光速更快。如果数据中心或超级计算机里那些盘根错节、到处蔓延的硬件设备能用光速传输载体相联,其速度和效率将立刻实现飞跃。而相应的挑战一直在于如何实现小型化,同时降低复杂性,这一点英特尔现在似乎已经克服了。

  简单地说,英特尔已经开发出了一种能将极其细微的激光束——以及能在电子信号和光信号之间实现双向转化的接收器和传输器——置入一块硅芯片的手段,同时开发出了大规模生产的技术。两周前面世的这块硅光子芯片传输速度可达到每秒100G,使现有的传输水平立刻相形见绌:现在机架上连接服务器的扩展插槽数据线的标准传输速度为每秒8G,而将机架服务器连接起来的以太网数据线传输速度充其量也就是每秒40G。

  到此为止,这件事似乎就只是服务器内部以及服务器之间的数据传输速度更快了,数据中心和超级计算机群的运行更高效了,同时也为英特尔带来了全新的巨额潜在收入【去年服务器的全球出货量达到810万台,像亚马逊(Amazon)、Facebook和苹果(Apple)这样的公司正投入巨资打造自己的云计算和大数据能力】。实际上,这件事的意义远不止于此。机架服务器内部及彼此间能实现超高速数据传输将彻底改变数据中心的设计方式,促进更加高效、更有效能的计算中心和数据中心的涌现。

  高德纳公司(Gartner)技术及服务供应商研究集团的首席研究分析师舍基思?穆塞尔称:“这使得重新定义计算系统的拓扑结构成为可能,而这正是关键所在。我们将能建造规模大得多的计算系统。以前我们每次只能增加一台服务器,今后则能建造超大规模的服务器。”

  现有的数据中心架构受到诸多技术限制的局限,其中很多与数据传输有关。一般来说,每个机架服务器都需要一组存储设备、处理器和网络基础设施才能有效运转,这是因为这些组件之间的物理隔离会导致处理延迟。这种系统往往需要花大量时间将电信号从一个物理位置通过铜质或网络数据线传输到另一个位置,结果导致整个系统运行速度降低。

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