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美将发射飞船携带光学仪器赴小行星取样

导读: 物质对光波的吸收和辐射所涵盖的波段要远远超出我们肉眼能够觉察的范围,因此OSIRIS-Rex飞船上搭载了3台不同的光谱仪,波段完整涵盖了从X射线,可见光一直到红外线的范围。

  未来,只要经济上和技术上的障碍被突破,小行星或许将会成为人类开发矿产资源的下一个目的地。小行星是金属,岩石和尘埃的聚集体,有时候还含有一些冰和有机质,它们是太阳系在45亿年前形成初期遗留下来的产物。太阳系中有数以十万计的小行星,大小迥异,从直径数米到数百公里。体型较小的小行星数量要远远多于大型的小行星,但即便是一颗非常小的,仅相当于一幢房子那么大的小行星也将价值数百万美元。

  不同种类的小行星

  小行星有不同的种类,根据它们的光谱型,一般可以划分为3个不同的群:其中表面较暗,富含碳质的C型小行星拥有较高含量的水分,其中还含有一些含水的粘土矿物。尽管这类小行星在目前看来具有的经济价值有限,因为毕竟地球上的水资源还是异常丰富的。但是当我们在未来决定向整个太阳系扩展人类的生存空间时,这些小行星就将显得尤其重要。

  美国亚利桑那大学图森分校科学家,美国宇航局计划中的小行星采样返回项目“OSIRIS-Rex”首席科学家丹特·罗莱塔(Dante Lauretta)表示:“在太空时代,水将成为维持生命的关键因素,而要想将大量的水体送入太空将耗资巨大。”他说:“在目前的技术水平下,要将大约1磅(约合0.9斤)重的载荷送入太空,将需要花费数千美元。因此我们希望能依赖原本就存在于太空中的水体来削减成本。水的另一项重要功能是它可以被分解为氢气和氧气,而这将可以被用作火箭燃料,从而进一步支持开展小行星的太空探索项目。最后,C型小行星的一大特点就是很多都含有很多有机质,包括很多有机碳,磷和其它可用作农业施肥的原料。”

  表面反照率稍微高一些,也因此稍稍显得明亮一些的一类小行星主要由岩石组成。这就是S型小行星,这类小行星的水含量相对低一些,但就目前的眼光来看它们的经济价值则更高,因为这类小行星的成分中往往含有很大比例的金属,主要是铁,镍和钴。

  不过,罗莱塔表示:“别忘了一些含量较低却不能被忽视的金属种类,这些金属尽管含量比较少,但是其经济价值不容小视,其中包括金,铂以及铑。”他说:“一颗小型的,直径约10米的典型S型小行星含有650吨金属,其中包括大约50公斤的稀有金属,如铂和金。”

  根据罗莱塔的介绍,还有一类光谱型为M型(即金属型)的小行星,其金属含量还要比一般的S型小行星高出10倍以上。

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